Manual Merck para el Hogar
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Intoxicación por hidrocarburos

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Intoxicación por hidrocarburos

Los hidrocarburos (compuestos orgánicos formados sólo de hidrógeno y carbono) se encuentran a menudo en el petróleo, en el gas natural y en el carbón. Cada año, más de 25 000 niños menores de 5 años se intoxican al ingerir destilados de petróleo (como la gasolina, el queroseno y el aguarrás), hidrocarburos halogenados (como tetracloruro de carbono, presente en líquidos para el lavado en seco, líquidos y disolventes) y el dicloruro de etileno (presente en limpiadores de pintura). Sin embargo, la mayoría de las muertes por intoxicación por hidrocarburos se produce en adolescentes que deliberadamente inhalan sustancias volátiles. Pequeñas cantidades de estas sustancias, sobre todo líquidos que fluyan a chorro fácilmente, pueden entrar en los pulmones y dañarlos directamente. Entre los líquidos más espesos, los aceites, que se usan en productos como los abrillantadores de muebles, son muy peligrosos porque son sumamente irritantes y pueden causar una neumonía grave por aspiración.

Síntomas

Los síntomas afectan fundamentalmente a los pulmones y al intestino; en casos extremos, el cerebro también se ve afectado. Al principio, el niño tose y se ahoga, incluso después de haberlo sólo probado. La respiración se acelera, la piel puede volverse azulada por la disminución de oxígeno, y pueden aparecer vómitos y tos persistente. Los niños mayores pueden quejarse de ardor de estómago antes de vomitar. Los síntomas neurológicos incluyen somnolencia, estupor, coma y convulsiones. Habitualmente, estos efectos son más graves cuanto mayor es la cantidad ingerida, y en los casos de niños que hayan tragado líquido para encendedores, abrillantadores de muebles o hidrocarburos halogenados como el tetracloruro de carbono.

Los riñones y la médula ósea pueden verse afectados. En casos graves, el corazón puede agrandarse, el ritmo puede volverse irregular (como en la fibrilación auricular) e incluso puede producirse un paro cardíaco. La inflamación pulmonar es lo suficientemente grave como para causar la muerte y, a menudo, lo hace antes de las 24 horas. La curación de la neumonía habitualmente requiere una semana. Una excepción es la neumonía causada por la ingestión de aceites abrillantadores, que habitualmente requiere entre 5 y 6 semanas.

Diagnóstico y tratamiento

Las radiografías de tórax constituyen la prueba más importante para el diagnóstico. Pueden observarse evidencias de neumonía en las radiografías en las primeras dos horas en los casos graves, y en el espacio de 6 a 8 horas en el 90 por ciento. Si los signos de neumonía no se manifiestan dentro de las 24 horas, tampoco lo harán más tarde. El recuento de glóbulos blancos y un análisis de orina pueden poner de manifiesto una lesión del niño o infección. La medición de los valores de oxígeno y de anhídrido carbónico en sangre arterial contribuye al diagnóstico y al tratamiento de la neumonía.

Cuando se descubre una intoxicación se debe llamar al centro de información de intoxicaciones, retirar la ropa contaminada y lavar la piel. Si el niño está despierto y alerta puede beber un vaso pequeño de leche para diluir la sustancia tragada y reducir la irritación del estómago. Un niño con cualquier síntoma de afección pulmonar, como respiración rápida, frecuencia cardíaca acelerada o tos, debe ser llevado urgentemente a un hospital. Si no presenta ninguno de estos síntomas, normalmente puede tratarse en casa después de consultar al centro de intoxicaciones.

Los antibióticos no son útiles para la prevención, puesto que la neumonía que se desarrolla es causada por la irritación química y no bacteriana. Si la neumonía se manifiesta, los tratamientos pueden incluir una terapia de oxígeno, asistencia ventilatoria, líquidos intravenosos y control continuo.

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